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El aluminio es el metal más común en la corteza terrestre, el tercer elemento químico más abundante en nuestro planeta (solo el oxígeno y el silicio existen en mayor cantidad) y el segundo metal más popular para hacer cosas (después del hierro y el acero).

Todos vemos y usamos aluminio todos los días sin siquiera pensarlo. Las latas de bebidas desechables están hechas de él. Puedes encontrar este metal gris-blanco en algunos lugares bastante sorprendentes, desde motores a reacción en aviones hasta los cascos de buques de guerra de alta tecnología . ¿Qué hace que el aluminio sea un material tan útil?

El aluminio puro es un metal blanco plateado relativamente blando con un brillo opaco causado por una fina capa de óxido de aluminio. Es este recubrimiento, que se forma casi instantáneamente cuando el metal está expuesto al aire, lo que explica su resistencia a la oxidación. La ligereza, resistencia y resistencia a la corrosión del aluminio son consideraciones importantes en su aplicación.

La gran versatilidad del aluminio se debe a sus excelentes propiedades. Es excepcionalmente ligero con una densidad de 2.7g / ccm (en comparación, el acero tiene una densidad de 7.75g / ccm); tiene una gran resistencia cuando está aleado; es impermeable al óxido; y posee un alto grado de conductividad. El aluminio también es dúctil, es decir, se puede estirar en cables o presionar en láminas o papel de aluminio, lo que hace que el metal sea excepcionalmente versátil.

El aluminio se puede combinar con otros materiales de manera muy diferente en los compuestos (materiales híbridos hechos de dos o más materiales que conservan su identidad separada sin combinar, mezclar o disolver químicamente). Entonces, por ejemplo, el aluminio puede actuar como el "material de fondo" (matriz) en lo que se llama un compuesto de matriz metálica (MMC), reforzado con partículas de carburo de silicio, para hacer un material fuerte, rígido y liviano adecuado para una amplia variedad de usos aeroespaciales, electrónicos y de automóviles.

El aluminio realmente destaca cuando se combina con otros metales para hacer aleaciones de aluminio (una aleación es un metal mezclado con otros elementos para hacer un nuevo material con propiedades mejoradas; podría ser más fuerte o fundirse a una temperatura más alta). Algunos de los metales comúnmente utilizados para fabricar aleaciones de aluminio incluyen boro, cobre, litio, magnesio, manganeso, silicio, estaño y zinc.Imagen para el catalogo de aluminio

¿Cómo se fabrica el aluminio?

El aluminio reacciona tan fácilmente con el oxígeno que nunca lo encontrarás de forma natural en su forma pura. En cambio, los compuestos de aluminio existen en grandes cantidades en la corteza terrestre como un mineral (material rocoso en bruto) llamado bauxita. Este es el nombre común de alúmina hidratada, una sustancia típicamente hecha de aproximadamente dos tercios de óxido de aluminio con un tercio de moléculas de agua encerrado en su estructura cristalina.

Dependiendo de dónde se encuentre en la Tierra, la bauxita también contiene una gama de diferentes impurezas como el óxido de hierro, el óxido de silicio y el óxido de titanio. Actualmente, el mundo tiene entre 55 y 75 mil millones de toneladas de reservas de bauxita, suficientes para satisfacer la demanda "en el futuro".

Alrededor del 85% de toda la bauxita extraída en todo el mundo se utiliza para producir alúmina para su refinación en aluminio metálico. El 15% restante se usa en productos químicos, abrasivos, productos y materiales refractarios y compuestos de aluminio.

Si desea convertir la bauxita en aluminio para hacer cosas útiles como latas, papel de cocina y cohetes espaciales, debe deshacerse de las impurezas y el agua y separar los átomos de aluminio de los átomos de oxígeno en los que están bloqueados. Por lo tanto, fabricar aluminio es en realidad un proceso de varias etapas.

La fabricación de aluminio brillante y utilizable es un proceso largo, sucio e increíblemente intensivo en energía. Es por eso que la industria del aluminio está tan interesada en reciclar cosas como latas de bebidas usadas. Es mucho más rápido, más barato y más fácil fundirlos y reutilizarlos que procesar la bauxita. También es mucho mejor para el medio ambiente porque ahorra una gran cantidad de energía.